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What is the quickest and most effective way to learn the subjunctive mood in Spanish?

English Version

The best way to learn the Subjunctive mood in Spanish is by applying Cognitive Grammar (consolidated by linguists Alonso, Castañeda, Ruíz, among others). It’s essential to understand subjunctive as a cultural way to nuance speech, not just an array of rules and clauses’ list. Subjunctive is a mood in which we perceive reality in a different way. We use the subjunctive in Spanish when we don’t want to state or make any “strong” statement because of our communicative intention or the lack of information, confidence, or control we have over the situation. 

How so? 

Some things you need to know first: 

  1. Understanding how language works and how native speakers use words to express their ideas will help you understand and use the structures accurately. 
  2. Language allows speakers to express their own perceptions of reality.
  3. The way people communicate is influenced by the culture and history they have had.

Ok. That’s all right, but what does it have to do with the subjunctive?

Everything. The more you interact and get to know about the cultures, the better you’ll speak the language. The Hispanic culture has had a long history of religion from the Spanish, Arabic (Spain had 5 centuries of an Arabic influence: Al-Andalus), indigenous, and African cultures. As a result, the ways to perceive reality were influenced by these and more cultures. From our interpretation, among these cultures, you can’t state everything, because God has the last word. That means you need to watch out what you state or you don’t because you don’t want to go against God’s will.

Therefore, we use the subjunctive when we do not want to state the content of that verb because we do not want to express with it neither an affirmation nor an assumption: it is only a virtual idea1. A verb in subjunctive always depends on a main clause (which doesn’t require subjunctive because we state our thoughts about something, what we don’t state is what follows). By using the subjunctive we can express rejection, possibility, or judgments, so we can have a  nuanced speech and communicate our intentions accurately.

For example:

I want to express a desire. My intention is not to give new information, affirm or predict, I just want to talk about a virtual idea that could happen or not, in other words, I don’t want to state anything, so in Spanish, we have this wonderful tool to express our idea in a “lighter” way:

Ojalá que no llueva hoy I hope it doesn’t rain today.

                  Main clause dependant clause

This sentence implies that you’re not stating today is raining or it will or it won’t rain. You can’t use ‘llueve, because by using that tense (present indicative), you’re stating it is raining, which would be a contradiction, taking into account you wanted to express the opposite. You’re just talking about that virtual idea about rain. Moreover, you’re expressing a desire, you’re not stating something. Stating means expressing information we know or think. Think of something you could state in court.

To summarize the key points to consider in this sentence: 

  1. The rain is a virtual idea. 
  2. The action hasn’t happened yet. 
  3. I can’t control the rain.
  4. My intention with this sentence is to express my hope, I don’t want to state anything. 

See these examples:

Hoy llueve Today it’s going to rain (I’m pretty sure, I can see myself later in the day visualizing the rain in that moment – present tense)

Juana tendrá paraguas I suppose Juana has an umbrella. Notice here that although we use the future tense grammatically, it doesn’t mean the future, it’s just a supposition: it’s a statement which I believe to be true.

See more about this usage of Future in this post.

These examples of stating are opposed to virtual ideas we can convey with subjunctive, my intention is not to deal with new information nor stating truth, falseness or reality. It’s to assign value, judgment, possibility, rejection, among others.  For instance:

Queremos

No creo      que Andrea reciba un aumento

Es posible 

Es mentira

Be careful: we never use the subjunctive to express an opinion directly (in an independent sentence):

Andrea reciba un aumento (NO)

See the following examples with indicative and subjunctive. Think of the situation and intention in each case.

Deeply understanding why we should or shouldn’t use subjunctive is the key to master Spanish at a proficient level:

Indicative

Subjunctive

  • Siempre tengo excelentes reuniones con el equipo
  • Revisamos las cifras los lunes
  • Fue una reunión difícil
  • El gerente despide a los coordinadores
  • Carolina es la directora de Recursos Humanos
  • El informe está listo desde hace 5 minutos
  • Espero que tengas una excelente reunión
  • Quisiera que revisemos las cifras el lunes
  • Es posible que sea una reunión difícil 
  • No creo que el gerente despida a los coordinadores
  • Tal vez Carolina sea la directora de Recursos Humanos
  • Me alegra que el informe esté listo desde hace 5 minutos

Here you will find examples of the subjunctive in Spanish. If you want to go deeper and fully understand Spanish, contact us for a free-trial lesson!

1 Alonso Raya, R., Castañeda Castro, A., Martínez Gila, P., Miquel López, L., Ortega Olivares, J., & Ruiz Campillo, J. (2017). Gramática básica del estudiante de español. Barcelona: Difusión.

Spanish Version

La mejor forma de aprender el subjuntivo en español es aplicando la Gramática Cognitiva (consolidada por los lingüistas Alonso, Castañeda, Ruíz, entre otros). Es esencial entender el subjuntivo como una forma cultural de matizar el discurso, no solo como una lista de reglas y cláusulas. El subjuntivo es un modo en el que percibimos la realidad de una manera diferente. Usamos el subjuntivo en español cuando no queremos declarar o no queremos hacer ninguna declaración “fuerte” debido a nuestra intención comunicativa, la falta de información, confianza o control que tenemos sobre la situación.

¿Cómo es eso?

Hay algunas cosas que necesitas saber primero:

  1. Comprender cómo funciona la lengua y cómo los hablantes nativos usan las palabras para expresar sus ideas te ayudará a comprender y usar las estructuras con precisión.
  2. La lengua permite a los hablantes expresar sus propias percepciones de la realidad.
  3. La forma en que las personas se comunican está influenciada por la cultura y la historia que han tenido.

Vale. Está bien, pero ¿qué tiene que ver eso con el subjuntivo?

Todo. Cuanto más interactúes y conozcas las culturas, mejor hablarás el idioma. La cultura hispana ha tenido una larga historia de religión desde las culturas española, árabe (España tuvo 5 siglos de influencia árabe: Al-Andalus), indígenas y africanas. Como resultado, las formas de percibir la realidad fueron influenciadas por estas y más culturas. Según nuestra interpretación, entre estas culturas no se puede declarar todo, porque Dios tiene la última palabra. Eso significa que debes tener cuidado con lo que dices o con lo que haces porque no quieres ir en contra de la voluntad de Dios.

Por tanto, utilizamos el subjuntivo cuando no queremos declarar el contenido de ese verbo, porque no queremos expresar con él ni una afirmación ni una suposición: es solo una idea virtual 1.

Un verbo en subjuntivo siempre depende de una cláusula principal (que no requiere subjuntivo porque expresamos nuestros pensamientos sobre algo, lo que no expresamos es lo que sigue). Al usar el subjuntivo podemos expresar rechazo, posibilidad o juicios, por lo que podemos tener un discurso matizado y comunicar nuestras intenciones con precisión.

Por ejemplo:

Quiero expresar un deseo. Mi intención no es dar nueva información, afirmar o predecir, solo quiero hablar de una idea virtual que podría pasar o no, es decir, no quiero declarar nada, por eso en español tenemos esta maravillosa herramienta para expresar nuestra idea de una manera más “ligera”:

Ojalá que no llueva hoy 

Main clause dependant clause

Esta oración implica que no estás declarando que hoy está lloviendo, que lloverá o no lloverá. No puedes usar ‘llueve’, porque al usar ese tiempo (presente de indicativo), estás diciendo que está lloviendo, lo que sería una contradicción, teniendo en cuenta que querías expresar lo contrario. Estás hablando de esa idea virtual sobre la lluvia. Además, estás expresando un deseo, no estás declarando nada. Declarar significa expresar información que conocemos o pensamos. Piensa en algo que puedas declarar en la corte.

Para resumir los puntos clave a considerar en esta oración:

  1. La lluvia es una idea virtual.
  2. La acción aún no ha sucedido.
  3. No puedo controlar la lluvia.
  4. Mi intención con esta frase es expresar mi esperanza, no quiero declarar nada.

Mira estos ejemplos:

Hoy llueve

(Estoy bastante seguro, puedo verme más tarde en el día visualizando la lluvia en ese momento – tiempo presente)

Juana tendrá paraguas

Observa aquí que, aunque usamos el futuro gramaticalmente, no significa el futuro, es solo una suposición: es una declaración que considero como cierta.

Mira más sobre este uso del Futuro en esta publicación.

Estos ejemplos de declaración se contraponen a ideas virtuales que podemos transmitir con subjuntivo, mi intención no es abordar información nueva ni declarar verdad, falsedad o realidad. Es asignar valor, juicio, posibilidad, rechazo, entre otros. Por ejemplo:

Queremos

No creo                 que     Andrea    reciba un aumento

Es posible 

Es mentira 

Cuidado: nunca usamos el subjuntivo para expresar una opinión directamente (en una oración independiente):

Andrea reciba un aumento (NO)

Observa los siguientes ejemplos con indicativo y subjuntivo. Piensa en la situación y la intención en cada caso.

Entender profundamente por qué debemos o no usar el subjuntivo es la clave para dominar el español a un nivel competente:

Indicative

Subjunctive

  • Siempre tengo excelentes reuniones con el equipo
  • Revisamos las cifras los lunes
  • Fue una reunión difícil
  • El gerente despide a los coordinadores
  • Carolina es la directora de Recursos Humanos
  • El informe está listo desde hace 5 minutos
  • Espero que tengas una excelente reunión
  • Quisiera que revisemos las cifras el lunes
  • Es posible que sea una reunión difícil 
  • No creo que el gerente despida a los coordinadores
  • Tal vez Carolina sea la directora de Recursos Humanos
  • Me alegra que el informe esté listo desde hace 5 minutos

Aquí encontrarás ejemplos para practicar el subjuntivo en español.

Si deseas profundizar y comprender profundamente el español, ¡contáctanos para una lección de prueba gratuita!

1 Alonso Raya, R., Castañeda Castro, A., Martínez Gila, P., Miquel López, L., Ortega Olivares, J., & Ruiz Campillo, J. (2017). Gramática básica del estudiante de español. Barcelona: Difusión.

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